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「★PERFECT BLUE:別シリーズ【連載中】」
4幕-25:勝負師

PERFECT BLUE 25-10

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仮眠室で少し眠った榊は、スマホのバイブに気付いて目を覚ました。
病院内で使っている医療用PHSとは別に、アラーム用に枕元に置いておいたスマホ。少し寝たら勉強でもしようかと思ってかけておいたアラームが鳴ったのかと、榊は目をこすりながら画面を見たが、

【新着メール1件 皆藤智司】

その文字に、ハッとして飛び起きた。
少しの緊張とともに、画面のロックを解除してメールを開く。

『いったん帰ろうと思います。
でも、少しだけ時間がほしい。1週間ぐらい待ってもらえますか』

その文面を見た途端、榊は笑顔になった。

『了解。祥には俺から連絡しておく。アイツも村山さんも、休みの日が良いだろうし、来週の土日どっちかで時間調整しよう』

すぐにそう返信を打つと、榊は寝起きとは思えない勢いで仮眠室を飛び出した。


「教授!」

ドクタールームを開けて、榊はスマホを掲げた。
売店で買ってきたらしき菓子パンをかじっていた川口が、驚いて顔を上げる。

「智司です。アイツの方から、帰るって言ってきました」

自分が答えを伺わずとも、彼の方から返事をくれたと、隣の椅子に腰かけながら榊はスマホの画面を見せる。
すると、それを眺めた川口からも笑顔が見えた。

「おお。また一歩前進だね」

もちろん、皆藤が戻ったからといって上手くいくとは限らない。そこは川口も榊もじゅうぶん理解している。向き合った2人が冷静に話し合えるという保証など、どこにもない。もしかしたら、もっと深い亀裂が生じてしまう可能性だってある。
しかし、皆藤が帰る決断をしたことが、彼の心がこれまでとは違う証で、その変化がとても大きなキーポイントだと2人は確信しているのだ。そしてそれは、町田と再会したからこそのものであることだと。

「祥のことは心配ですけど、でもだからこそ、智司が帰る気になったと思うんです」
「うん、そうかもね」
「教授の読みどおりってことですよね」
「それはどうかな。君の説得とか、村山さんが何かしらアクションを起こしてくれたとか、そういうのもあるかもよ?」

決して自分の手柄にしない川口らしい返しに、榊は改めて尊敬の念を抱いた。外科志望の自分にとって、あまりにも退屈で地味だと思っていた心療内科だったが、この人物との出会いで大きく価値観が変わっていくのを感じる。
未開封のクリームパンを差し出してくれた川口からありがたく受けとった榊は、美味しそうにコロッケパンを頬張る偉大な教授の横顔に微笑んでから、もう一度スマホの画面に目をやった。

『もっと大きな賭け、出てみないか?』

午前中、町田を食堂へと促した後、2人きりになったドクタールームで川口が言った、そんな言葉。ポカンとした榊に川口が言ったのは、

『皆藤君を、町田君の元に戻そう』

そんな、突拍子もない強硬手段だった。

『君には、それとなく説得してきてもらいたい』
『へ?』
『自信ないか?』
『いや、そうじゃなくて。急にどうしたんですか』

それはあまりに危険だと、また皆藤が逃げ出したらどうするのだと、焦る榊に対して川口は冷静だった。

『皆藤君はきっと、このまま別の誰かのところで守ったところで良くならない。皆藤君の自責の念を癒せるのは、きっと町田君だけだ』
『……でも…』
『それに、彼はもう逃げないよ』
『え?』
『皆藤君が町田君をどれほど大事に思っているのか、榊は何度も話してくれたよな?そんな彼が町田君のあの姿を見てしまえば、逃げられるわけがない。見捨てられるわけがない』
『……あ』
『今日実際に町田君に会ってみて、俺も分かった。君が町田君を案じた理由が。今心配するべきは、もしかしたら皆藤君よりも町田君だ』
『教授……?』
『もちろんリスクは大きい。皆藤君が生きていてくれてまた傍に居てくれることへの安心感と同時に、町田君は皆藤君の心のケアを一身で担おうとするだろうからね。
それに、この事実を周りに秘密にする場合は周囲への罪悪感が募るだろうし、打ち明けた場合はそれはそれで周囲と皆藤君の間に立つことになってしまう。いずれにしても町田君の心労が増えることは妨げられない。
そこでだ。榊、君が必要なんだ。君が上手くケアしてやってほしい。もちろん俺も協力するから』

君が忙しいのは承知だけれど、と川口は言った。友人を助けてやれと。
その想いを正確に受け取った榊は、強い意志のもと頷いたのだ。

そんな午前中の出来事を思い出しながら、榊はメールを閉じ、スマホをポケットにしまった。
この賭けが、吉と出るか凶と出るか……それはまだ分からない。しかしいずれにしても、真実を隠すことなく互いに曝け出し合って欲しいと、その上で出た結論ならば必ずそれは明るい未来につながるはずだと、榊は思う。

「そういえば教授、海鮮丼、アイツ食わなかったらしいすよ」
「え?そうなの?せっかく教えてあげたのになー」
「それにしても、ランチ限定だなんて、俺らが食べられないうちに絶対メニュー変わってそうですよね」
「だよなー。あ、それより榊、誰かの話をするときは、もっと上手に表現してほしいな」
「どういうことですか?」
「町田君だよ。君が話したイメージだと、俺もナースたちもみんな、ガテン系の兄ちゃん想像しちゃってたじゃないか。あんまりにも違うから唖然としたよ」
「え~でも、教授にはちゃんと俺、アイツが養護教諭って言いましたよ。ガテン系の養護教諭の方が、あんま想像つきませんけど」
「え?ああ、それもそうか…」

1個100円のパンをかじりながら、2人はしばらくぶりに和やかな会話で笑い合い、束の間の休息を堪能した。


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