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「★PERFECT BLUE:別シリーズ【連載中】」
1幕-8:捕われの蜜蜂

PERFECT BLUE 08-04

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「うわぁっ。お前、来てたの?」

保健室に入った町田は、そこに居た人物に思わず驚いた。
ウワサをすれば、の人物。皆藤だ。

「午後の授業、すぐ始まるぞ?」
「わかってる。すぐ帰るよ」

言いながら、皆藤は長椅子から立ち上がる。そしてポケットから何かを出すと、それを町田に突き出した。

「やる」
「え?」
「またひとつ歳くったな、町子」

その言葉で、町田は今日が7月7日、自分の24歳の誕生日だったと気付いた。
出会って約5年、町田の誕生日を、皆藤は一度も忘れたことがない。

「サンキュ」

小さな袋を受け取り、町田はニッコリ笑った。
皆藤は毎回、その日に買ってきてその場で渡したりする。去年も一昨年も、一緒に帰る途中に道端で車を止めさせ、町田を車内に待たせておいて買ってくる。ムードとか、そういった類を全く考えない人間なのだ。
しかし今日は、どうやらすでに買ってきたようで。そこで町田は、おそらく皆藤は午前中の体育の授業中に抜け出して買ってきたのだろうと気づいた。いつも体育をサボる皆藤は保健室で寝ていることが多いのだが、今日は現れなかったのだ。

「祥」
「ん?」
「今日、付き合ってくんねぇ?」

学校抜け出しても買ってきたということは、今日は一緒に帰れないのだろうか、と思っていた町田は、意外な言葉に首を傾げた。

「もちろん、今日は残業も無いから構わないけど。どこに?」
「ノブの墓参り」

その答えに、町田は一瞬目を丸くした。
皆藤がノブの墓参りに行くなどと言い出すのは、あの事件以来始めてだ。だから思わず驚いてしまったのだが、

「……いいよ。行こう」

すぐに、自分でも分かるくらいの優しい微笑みを、町田は皆藤に返す。
すると皆藤も小さく笑みを見せ、

「この授業終わったら、また来る」

後ろ手に手を振って保健室を出て行った。同時に、本鈴のチャイムが鳴る。今日は水曜日だから、授業は5限で終わりだ。
デスクに腰掛けた町田は、皆藤がくれた小さな袋を開けた。中身は、だいたい予想がつく。

「アハっ……」

予想どおりのものが出て来て、思わず笑ってしまった。
皆藤からのプレゼントは、ピアス。町田の誕生日に皆藤がくれるものは、毎年必ずピアスなのだ。
だから町田も、皆藤と知り合ってからというもの、滅多に自分でピアスを買わなくなった。皆藤がくれるピアスが毎年増えていくのが、とても嬉しい。
皆藤自身はピアスどころかアクセサリー自体に興味がなく、一切つけない人間だ。皆藤が唯一つけているアクセサリーといえば、彼の15歳の誕生日にノブと町田が2人であげたシルバーネックレスぐらい。それでも皆藤のセンスは中々良かったりもするのだから、やっぱりただものじゃないと町田は毎年感心してしまう。
町田は、皆藤と出会って以来、彼がくれたピアス以外はつけたことがない。不良時代につけていたピアスは、皆藤が初めてプレゼントしてくれた、20歳の誕生日のその日に全て捨ててしまった。来年も再来年も、彼がくれるようにと。

今年彼がくれたのは、アンティーク系のデザインのシルバーピアス。貴重なアルバイト代を使ってくれたようだ。
高校入学当時は登録制の日払いバイトで不定期に仕事をし、真面目な勤務態度で信頼を得ていた皆藤だったが、例の事件がきっかけで、仕事は一切もらえなくなってしまった。それを見かねた町田が相談を持ち掛けたのが、当時皆藤の身元引受人にもなってくれた町田の親友・榊だった。顔の広い榊のおかげで、皆藤は画像加工の在宅バイトを得ることができた。趣味の写真がきっかけで画像編集や加工も勉強していた皆藤が、榊の知人が運営しているWEBサイトの画像編集を手伝い好評を得ていたことを、榊は覚えていたのだ。知人のサイトはその後閉鎖してしまったが、その知人がいくつかの素材サイトに、皆藤が携わった作品を紹介してくれた。榊が皆藤を"親戚の子だ"と紹介してくれているおかげで、スムーズに依頼が来ている。仕事を完璧にこなす彼の信用度も高い。
とはいえ、皆藤は自分のバックグラウンドが知られることで医師としての榊の信頼に傷がつくこと懸念し、依頼を受けるサイトは限定している。故に当然、皆藤の収入はたかが知れている。
しかし、それでも皆藤は、アルバイトをするようになってからは、町田の誕生日にプレゼントしてくれるピアスは高価なものばかりだ。今回くれたそれも、皆藤とは真逆でアクセサリー好きな町田には、かなり高価なものだとすぐに分かる。おそらく皆藤は、町田が行きつけにしている近所のアクセサリーショップで買ったのだろうが、これは人気デザイナーの最新デザイン。町田が好きなデザイナーやタイプを、言葉にしなくても皆藤は分かっているらしい。

『高かっただろ?』

2年前、初めてブランドもののピアスをもらった際に、思わず町田は彼にそう訊ねたことがあるが。

『いや、足りないぐらいだと思うけど』

皆藤はそれだけ答え、照れ臭そうに笑っていた。
その言葉に、照れ屋な皆藤からの自分への感謝や、彼が自分を大事にしてくれている思いが集約されているようで、ただただ嬉しかったのを覚えている。
あの頃とは変わってしまった皆藤だが、こうして彼が少しだけ背伸びした高価なピアスをくれる度にあの言葉を思い出し、あの気持ちだけは変わっていないのだと町田は感じられる。

「ヘヘ……」

キラリと光るピアスを目の前にかざし、町田は思わずヘラっと笑った。

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